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Cómo lo Hace la Naturaleza
Paracaidistas de la naturaleza

 

Ardilla voladora sobre una pared

Fotografía cortesía de Susan Randel

Cuando la ardilla voladora se encuentra en reposo, apenas se puede ver su membrana de piel extra o patagio.

La ardilla voladora es uno de los animales más misteriosos que existen. Es sorprendentemente común para la mayoría de su variedad (se han encontrado 40 especies en el mundo): las ardillas voladoras son nocturnas (es decir, son activas por la noche) y, por lo tanto, casi nunca se las ve. A pesar de lo que su nombre sugiere, las ardillas voladoras no tienen alas y en realidad no vuelan: planean. Planean de la misma manera en que los paracaidistas y hasta han inspirado un traje de vuelo para seres humanos. Entonces, ¿cómo se transportan por el aire las ardillas voladoras?

La ardilla voladora tiene una amplia membrana de piel que se extiende desde los tobillos hasta las muñecas y forma una superficie similar a la de un paracaídas. Esta membrana se llama patagio. Cuando se desplaza de un árbol a otro, la ardilla se tira y alcanza una gran velocidad mientras cae en picada al suelo. Luego, abre completamente sus cuatro patas para formar una superficie voladora cuadrada que le permite planear hasta su destino. La ardilla puede cambiar de dirección inclinándose hacia uno u otro costado, y levantando o bajando el hueso de su muñeca para regular la tensión del patagio.

 

Cuando salta de árbol en árbol, la ardilla voladora extiende las patas delanteras y traseras y así el aire queda atrapado en las membranas de piel que hay entre sus cuatro patas. De esta manera, la ardilla planea hasta su destino.

Fotografía cortesía de Kelly VanBeek/Dylan Kirk, UWSP Universidad de Wisconsin-Stevens Points (inglés)

Ardilla voladora

 

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Paracaidismo2

Oy, www.bird-man.com (inglés)

El traje aéreo imita a la ardilla voladora con mayor precisión que el paracaídas. Las membranas entre las piernas y entre los brazos y el torso atrapan el aire, y permiten que el paracaidista planee y haga maniobras.

La cola aplanada estabiliza a la ardilla durante el vuelo, casi del mismo modo en que la cola del cometa ayuda a que se mantenga derecho. Inmediatamente antes del aterrizaje, la ardilla levanta la cola y echa su cuerpo hacia atrás. Esta acción disminuye la velocidad del vuelo de la ardilla, dándole suficiente tiempo para maniobrar con sus pies y aferrarse al tronco del árbol hacia donde se dirige. El movimiento de la cola es parecido al del elevador de un avión. Hace que el cuerpo de la ardilla se incline hacia arriba y se produzca mayor elevación y resistencia al aire, disminuyendo la velocidad de aterrizaje de la ardilla. Éste es el mismo movimiento que realizan los aviones, los planeadores y los paracaidistas que usan paracaídas modernos.

Distancia de planeo

¿Qué determina la distancia que puede planear una ardilla voladora? Los factores principales son la altura del despegue y el ángulo de planeo, ambos determinados por la ardilla. La mayoría de las ardillas voladoras pueden planear 50 metros (165 pies) o más si despegan desde una altura suficientemente elevada. ¡La ardilla voladora gigante de los bosques asiáticos puede planear hasta 457 metros (1.500 pies)!

Suponiendo que el aire está relativamente calmo, el "mejor" ángulo de planeo para la ardilla es el ángulo más llano. La ardilla puede alterarlo modificando la forma de su cuerpo. La forma más aerodinámica genera el mejor ángulo de planeo. Un viento en contra hará que el descenso de la ardilla sea más abrupto con respecto al suelo, mientras que un viento de cola acortará la distancia de planeo. En ambos casos, el ángulo de descenso a través de la masa de aire es el mismo. Las corrientes de aire ascendente y descendente también influyen en la distancia y el ángulo de planeo.

Imitación de la ardilla voladora

¿A qué nos hace acordar la ardilla voladora? Si alguna vez has visto un paracaidista en acción, es probable que reconozcas algunas similitudes con la ardilla voladora. Al igual que la ardilla voladora, el paracaidista planea desde un lugar alto hacia un lugar más bajo (el suelo). Aunque los primeros paracaídas eran redondos, ahora los más comunes son los rectangulares. Este tipo de paracaídas puede dirigirse con mayor facilidad.

 

Paracaidismo1

Fotografía © Daniel Pendery

Al igual que la ardilla voladora, el paracaídas atrapa el aire por debajo permitiendo que la persona baje flotando hacia el suelo.

El traje aéreo le permite al paracaidista imitar la técnica de planeo de la ardilla voladora con mayor exactitud, lo que le permite bajar flotando hacia el suelo.

La cola aplanada estabiliza a la ardilla durante el vuelo, casi del mismo modo en que la cola del cometa ayuda a que se mantenga derecho. Inmediatamente antes del aterrizaje, la ardilla levanta la cola y echa su cuerpo hacia atrás. Esta acción disminuye la velocidad del vuelo de la ardilla, dándole suficiente tiempo para maniobrar con sus pies y aferrarse al tronco del árbol hacia donde se dirige. El movimiento de la cola es parecido al del elevador de un avión. Hace que el cuerpo de la ardilla se incline hacia arriba y se produzca mayor elevación y resistencia al aire, disminuyendo la velocidad de aterrizaje de la ardilla. Éste es el mismo movimiento que realizan los aviones, los planeadores y los paracaidistas que usan paracaídas modernos.

Distancia de planeo

¿Qué determina la distancia que puede planear una ardilla voladora? Los factores principales son la altura del despegue y el ángulo de planeo, ambos determinados por la ardilla. La mayoría de las ardillas voladoras pueden planear 50 metros (165 pies) o más si despegan desde una altura suficientemente elevada. ¡La ardilla voladora gigante de los bosques asiáticos puede planear hasta 457 metros (1.500 pies)!

Suponiendo que el aire está relativamente calmo, el "mejor" ángulo de planeo para la ardilla es el ángulo más llano. La ardilla puede alterarlo modificando la forma de su cuerpo. La forma más aerodinámica genera el mejor ángulo de planeo. Un viento en contra hará que el descenso de la ardilla sea más abrupto con respecto al suelo, mientras que un viento de cola acortará la distancia de planeo. En ambos casos, el ángulo de descenso a través de la masa de aire es el mismo. Las corrientes de aire ascendente y descendente también influyen en la distancia y el ángulo de planeo.

Imitación de la ardilla voladora

¿A qué nos hace acordar la ardilla voladora? Si alguna vez has visto un paracaidista en acción, es probable que reconozcas algunas similitudes con la ardilla voladora. Al igual que la ardilla voladora, el paracaidista planea desde un lugar alto hacia un lugar más bajo (el suelo). Aunque los primeros paracaídas eran redondos, ahora los más comunes son los rectangulares. Este tipo de paracaídas puede dirigirse con mayor facilidad.

squirrel. Es un traje entero de tela de nailon fuerte, con trozos de tela que se despliegan desde los brazos al torso y entre las piernas. Al igual que el patagio de la ardilla voladora, el traje aéreo convierte el cuerpo humano en un plano aerodinámico que proporciona una fuerza reactiva o elevación cuando se encuentra en movimiento con respecto al aire circundante. Esto le permite al aviador hacer maniobras aéreas mientras disminuye la velocidad del descenso. Los paracaidistas que usan trajes aéreos modernos habitualmente entran en caída libre cuando se arrojan desde un acantilado o cuando saltan desde un avión, vestidos con un traje aéreo y un equipo de paracaídas. Planean con el traje aéreo y luego abren el paracaídas para aterrizar cuando todavía tienen suficiente altura para sobrevivir. Los paracaidistas y los saltadores BASE, que saltan desde estructuras altas, como edificios o torres de radio, usan trajes aéreos (BASE es una sigla en inglés que corresponde a los tipos de objetos desde donde se puede saltar: edificio, antena, puente y tierra), para practicar un tipo de paracaidismo de menor altitud (y más peligroso).

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